Les États-Unis ont identifié plus d’une douzaine d’avions de guerre russes en Libye, marquant la première entreprise directe de Moscou dans le pays d’Afrique du Nord. Les experts disent que cela fait partie d’un plan russe plus large visant à étendre son influence dans la région. Par Lewis Sanders IV et Kersten Knipp

Le Commandement des États-Unis pour l’Afrique (AFRICOM) a annoncé la semaine dernière que la Russie avait déployé au moins 14 avions de guerre en Libye pour soutenir des entrepreneurs militaires privés connus sous le nom de Groupe Wagner.

C’était la première fois que des forces armées russes étaient identifiées dans ce pays d’Afrique du Nord. Bien que le groupe Wagner soit censé bénéficier du soutien de l’État russe, le Kremlin avait initialement arrêté de déployer des moyens militaires officiels en Libye, malgré le soutien de Moscou au général devenu chef de guerre Khalifa Haftar.

« Pendant trop longtemps, la Russie a nié toute l’ampleur de son implication dans le conflit libyen en cours « , a déclaré le général de l’armée américaine Stephen Townsend, qui dirige l’AFRICOM. « Nous avons regardé la Russie faire voler des chasseurs à réaction de quatrième génération en Libye – à chaque étape. »

Le général américain a noté que ni l’Armée nationale libyenne (LNA) de Haftar ni les entrepreneurs militaires privés ne pouvaient « armer, opérer et soutenir ces combattants sans le soutien de l’État – le soutien qu’ils reçoivent de la Russie.

« La Russie essaie clairement de faire pencher la balance en sa faveur en Libye », a déclaré Townsend.

L’ONU a déclaré que le groupe russe Wagner avait déjà jusqu’à 1 200 mercenaires en Libye.

Engagé envers Haftar
L’ANL de Haftar a cherché à évincer le gouvernement de Tripoli, soutenu par l’ONU, en faveur d’un gouvernement rival basé à Tobrouk. Il a reçu le soutien de l’ Égypte, des Émirats arabes unis et, à un moment donné, même de la France. Mais la Russie reste l’alliée la plus engagée d’Haftar.
Moscou a cherché à étendre son influence dans la région du Moyen-Orient et de l’Afrique du Nord (MENA) et a soutenu cette mission par des escapades militaires. En Syrie, Moscou a déployé ses forces armées pour soutenir le régime Assad, une mesure qui a assuré sa place en tant qu’acteur régional.
« Le renforcement de la position militaire russe en Afrique du Nord fournira sans aucun doute au président russe Vladimir Poutine une emprise beaucoup plus étroite sur l’Europe et peut-être même une influence et un contrôle profondément enracinés dans la région MENA au sens large », a déclaré Tomas Olivier, expert en lutte contre le terrorisme et ancien officier supérieur du gouvernement néerlandais.

« Les ressources énergétiques de la Libye et la présence de plusieurs ports en eau profonde donneront à Poutine l’avantage logistique et géostratégique qu’il tente d’obtenir », a ajouté Olivier.

Stratégie de guerre hybride

Bien que le ministère russe de la Défense n’ait pas encore commenté les allégations américaines, le législateur russe Andrei Krasov, membre de la commission de la défense du Parlement russe, les a rejetées comme « fausses ».

Avec des forces paramilitaires soutenues par l’État sur le terrain, le Kremlin conserve la capacité de nier toute implication directe, mais dispose toujours d’actifs stratégiques. Cela joue dans sa stratégie de guerre hybride plus large, qui sert à saper les règles et les responsabilités dans les conflits avec lesquels il s’engage.

Un homme se tient avec une arme à feu à côté d'une voiture incendiée à Tripoli (photo: Getty Images / AFP / M. Turkia)
Un autre conflit apparemment sans fin? « La Libye est riche en sources d’énergie, les migrants peuvent être mis à profit dans les négociations avec l’Europe et les mercenaires russes sont susceptibles de générer une source de revenus lucrative », a déclaré Theresa Fallon, directrice et fondatrice du Centre bruxellois pour les études Russie Europe Asie Asie. « Cela pourrait se transformer en un autre conflit gelé sur lequel la Russie prospère »

Mais le déploiement d’avions de guerre soulève les enjeux, ce qui en fait un geste très risqué pour la Russie, selon Theresa Fallon, directrice et fondatrice du Centre bruxellois pour les études Russie Europe Asie.

« La fourniture d’avions de Moscou aurait été repeinte en Syrie pour déni plausible, représente un glissement progressif d’une guerre par procuration à un soutien ouvert à Haftar », a déclaré Fallon. « Si la Turquie répond en déployant plus d’avions, il est probable que cela pourrait se transformer en un autre conflit sans fin, semblable à la Syrie ».

Bien que les relations russo-turques se soient dégelées ces dernières années, les pays soutiennent les partis opposés en Syrie et en Libye. Plus tôt ce mois-ci, le gouvernement turc a menacé de frapper les forces de Haftar s’ils continuaient d’attaquer les missions diplomatiques à Tripoli, où est basé le gouvernement soutenu par l’ONU.

« La Libye est riche en sources d’énergie, les migrants peuvent être exploités dans les négociations avec l’Europe et les mercenaires russes sont susceptibles de générer une source de revenus lucrative », a déclaré Fallon. « Cela pourrait se transformer en un autre conflit gelé sur lequel la Russie prospère. »

Lewis Sanders IV et Kersten Knipp

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