La confrontation de l’Amérique avec la Chine s’intensifie dangereusement. La semaine dernière, la Maison Blanche a annoncé ce qui pourrait équivaloir à une interdiction imminente de TikTok et WeChat (deux applications chinoises), imposé des sanctions aux dirigeants de Hong Kong et envoyé un membre du cabinet à Taiwan. Cette montée de la pression reflète en partie la campagne électorale: être dur envers la Chine est un élément clé de la campagne du président Donald Trump. Elle est en partie idéologique, soulignant l’urgence que les faucons de l’administration attachent à repousser sur tous les fronts une Chine de plus en plus affirmée. Mais cela reflète également une hypothèse qui sous-tend l’attitude de l’administration Trump envers la Chine depuis le début de la guerre commerciale: cette approche donnera des résultats, car le capitalisme d’État stéroïdien de la Chine est plus faible qu’il n’y paraît.

La logique est d’une simplicité séduisante. Oui, la Chine a généré de la croissance, mais seulement en s’appuyant sur une formule insoutenable de dette, de subventions, de copinage et de vol de propriété intellectuelle. Appuyez assez fort et son économie pourrait fléchir, obligeant ses dirigeants à faire des concessions et, éventuellement, à libéraliser leur système dirigé par l’État. Comme le dit le secrétaire d’État, Mike Pompeo, «les nations épris de liberté du monde doivent inciter la Chine à changer».

Simple, mais faux. L’économie chinoise a été moins affectée que prévu par la guerre tarifaire. Il a été beaucoup plus résistant à la pandémie de covid-19 – le fmi prévoit une croissance de 1% en 2020 contre une baisse de 8% en Amérique. Shenzhen est le marché boursier le plus performant au monde cette année, et non New York. Et, comme l’explique notre exposé, le dirigeant chinois, Xi Jinping, réinvente le capitalisme d’État pour les années 2020. Oubliez les usines sidérurgiques et les quotas. Le nouvel agenda économique de M. Xi est de faire en sorte que les marchés et l’innovation fonctionnent mieux dans des limites étroitement définies et sous la surveillance du Parti communiste. Ce n’est pas Milton Friedman, mais ce mélange impitoyable d’autocratie, de technologie et de dynamisme pourrait propulser la croissance pendant des années.

Sous-estimer l’économie chinoise n’est guère un phénomène nouveau. Depuis 1995, la part de la Chine dans le pib mondial aux prix du marché est passée de 2% à 16%, malgré les vagues de scepticisme occidental. Les chefs de la Silicon Valley ont rejeté les entreprises technologiques chinoises comme des imitateurs; Les vendeurs à découvert de Wall Street ont déclaré que des villes fantômes d’appartements vides provoqueraient un krach bancaire; Les statisticiens craignaient que les chiffres du pib aient été manipulés et les spéculateurs ont averti que la fuite des capitaux provoquerait une crise monétaire. La Chine a défié les sceptiques parce que son capitalisme d’État s’est adapté et a changé de forme. Il y a vingt ans, par exemple, l’accent était mis sur le commerce, mais maintenant les exportations ne représentent que 17% du pib. Dans les années 2010, les autorités ont donné aux entreprises technologiques telles qu’Alibaba et Tencent juste assez d’espace pour devenir des géants et, dans le cas de Tencent, pour créer une application de messagerie, WeChat, qui est également un instrument de contrôle du parti (voir l’ article ).

Maintenant, la phase suivante du capitalisme d’État chinois est en cours – appelez-la Xinomics. Depuis qu’il a pris le pouvoir en 2012, l’objectif politique de M. Xi a été de resserrer l’emprise du parti et d’écraser la dissidence au pays et à l’étranger. Son programme économique est conçu pour accroître l’ordre et la résilience face aux menaces. Pour une bonne raison. La dette publique et privée s’est envolée depuis 2008 pour atteindre près de 300% du pib . Les affaires sont bifurquées entre des entreprises d’État lourdes et un secteur privé du Far West innovant mais confronté à des responsables prédateurs et à des règles obscures. Alors que le protectionnisme se répand, les entreprises chinoises risquent d’être exclues des marchés et de se voir refuser l’accès à la technologie occidentale.

La Xinomics comporte trois éléments. Premièrement, un contrôle strict du cycle économique et de la machine d’endettement. L’époque des crises budgétaires et de prêts surdimensionnées est révolue. Les banques ont été contraintes de reconnaître l’activité hors bilan et de constituer des coussins. De plus en plus de prêts sont accordés sur un marché obligataire assaini. Contrairement à sa réaction à la crise financière de 2008-09, la réponse du gouvernement au covid-19 a été modérée, avec un stimulus valant environ 5% du pib , soit moins de la moitié de celui des États-Unis.

Le deuxième volet est un État administratif plus efficace, dont les règles s’appliquent uniformément dans l’ensemble de l’économie. Même si M. Xi a utilisé la loi imposée par le parti pour semer la peur à Hong Kong, il a construit un système juridique commercial sur le continent qui est beaucoup plus réactif aux entreprises. Les faillites et les procès en matière de brevets, autrefois rares, ont quintuplé depuis son entrée en fonction en 2012. La paperasse a été allégée: il faut désormais neuf jours pour créer une entreprise. Des règles plus prévisibles devraient permettre aux marchés de fonctionner plus harmonieusement, stimulant ainsi la productivité de l’économie.

The final element is to blur the boundary between state and private firms. State-run companies are being compelled to boost their financial returns and draw in private investors. Meanwhile the state is exerting strategic control over private firms, through party cells within them. A credit blacklisting system penalises firms that misbehave. Instead of indiscriminate industrial policy, such as the “Made in China 2025” campaign launched in 2015, Mr Xi is shifting to a sharp focus on supply-chain choke-points where China is either vulnerable to foreign coercion or where it can exert influence abroad. That means building up self-sufficiency in key technologies, including semiconductors and batteries.

Xinomics a bien performé à court terme. L’accumulation de la dette avait ralenti avant que le covid-19 ne frappe et les deux chocs de la guerre commerciale et de la pandémie n’ont pas conduit à une crise financière. La productivité des entreprises publiques augmente et les investisseurs étrangers investissent de l’argent dans une nouvelle génération d’entreprises technologiques chinoises. Le vrai test, cependant, viendra avec le temps. La Chine espère que sa nouvelle forme technocentrique de planification centralisée pourra soutenir l’innovation, mais l’histoire suggère que la prise de décision diffuse, l’ouverture des frontières et la liberté d’expression sont les ingrédients magiques.

Une chose est claire: l’espoir d’une confrontation suivie d’une capitulation est erroné. L’Amérique et ses alliés doivent se préparer à une lutte beaucoup plus longue entre les sociétés ouvertes et le capitalisme d’État chinois. Le confinement ne fonctionnera pas: contrairement à l’Union soviétique, l’énorme économie chinoise est sophistiquée et intégrée au reste du monde. Au lieu de cela, l’Occident doit renforcer sa capacité diplomatique (voir l’ article ) et créer de nouvelles règles stables qui permettent la coopération avec la Chine dans certains domaines, tels que la lutte contre le changement climatique et les pandémies, et le commerce pour continuer parallèlement à des protections plus fortes des droits de l’homme et la sécurité nationale. La force de l’économie capitaliste d’État de 14 milliards de dollars de la Chine ne peut être négligée. Il est temps de se débarrasser de cette illusion.

 ■ Cet article est paru dans la section Leaders de l’édition imprimée sous le titre « La nouvelle économie de Xi »