Fin novembre 1973, six semaines seulement après que l’Arabie saoudite et l’OPEP aient lancé un embargo pétrolier dévastateur sur l’Europe et les États-Unis, le conseiller américain à la sécurité nationale Henry Kissinger a dénoncé les Saoudiens lors d’une réunion secrète dans la salle des cartes de la Maison Blanche. Il avait déjà joué avec l’idée «pas… si insensée» de débarquer des troupes américaines qui «auraient divisé» les champs pétrolifères de la région, et il a dénoncé ce qu’il a appelé à plusieurs reprises le «chantage» saoudien.

« Il est ridicule que le monde civilisé est soutenu par 8 millions de sauvages, » Kissinger a fait rage .

Trois mois plus tard, Kissinger était à l’intérieur du palais du roi saoudien Faisal, rendant hommage et promettant l’aide économique, technique et militaire des États-Unis – avant même que l’embargo pétrolier ne soit levé. «Notre objectif est de travailler avec Votre Majesté et de renforcer notre amitié à long terme», a-t-il déclaré .

Le drame de plusieurs mois de l’embargo pétrolier de l’OPEP a souligné comme rarement avant la nature souvent troublée, mais étonnamment résiliente, des relations américano-saoudiennes. Encore et encore, les partenaires improbables se disputaient – généralement à cause du conflit israélo-arabe, bien plus tard lors des attentats du 11 septembre. Mais le marché fondamental conclu par le président américain Franklin D. Roosevelt et le roi de l’époque Ibn Saud dans les derniers jours de la Seconde Guerre mondiale qui a consommé les relations américano-saoudiennes il y a 75 ans ne serait jamais rompu.

Jusqu’à, peut-être, maintenant. Ce printemps, comme au début des années 1970, les Saoudiens ont déchaîné leur arme pétrolière, infligeant des dommages à l’économie américaine en s’effondrant délibérément sur les prix du pétrole à un moment d’effondrement économique mondial au milieu de la pandémie de coronavirus. Les législateurs de Capitol Hill avaient déjà peu d’amour pour les Saoudiens, désabusés par les violations continues des droits de l’homme dans le royaume, une guerre brutale menée par l’Arabie saoudite au Yémen et, peut-être le plus choquant, la boucherie ordonnée par l’État saoudien d’un chroniqueur du Washington Post .

En dégainant l’arme pétrolière, les Saoudiens ont enfin mis à l’épreuve la patience des républicains pétroliers, qui comptent depuis longtemps parmi leurs plus fervents partisans au Congrès. Même si les États-Unis, l’Arabie saoudite, la Russie et d’autres grands producteurs de pétrole ont conclu un accord ce mois-ci visant à réduire la production de pétrole et à réparer certains des dommages, cela n’a pas fonctionné: les prix du pétrole brut américain sont à leurs 21e siècle, menace de faillites massives et de licenciements aux États-Unis. Le 20 avril, les prix du pétrole américain se sont complètement effondrés, tombant en territoire négatif pour la première fois de l’histoire.

Désormais, les législateurs des États pétroliers tels que le Texas, la Louisiane, le Dakota du Nord et l’Alaska accusent l’Arabie saoudite de mener une « guerre économique » et ont rédigé une législation visant à retirer immédiatement les troupes américaines et à enrouler un parapluie de sécurité américain vieux de plusieurs décennies qui a protégé le État saoudien vulnérable.

« Ce n’est pas ainsi que les amis se comportent envers les autres amis », a déclaré le sénateur Kevin Cramer, un républicain du Dakota du Nord menant la charge sur la législation, a déclaré à Foreign Policy . «Ils ont grossièrement mal calculé la réponse des États-Unis à cela.»

Plus largement, beaucoup à Washington en viennent à remettre en question les fondamentaux mêmes qui sous-tendent une relation bilatérale très spéciale depuis 75 ans – essentiellement, la sécurité américaine pour assurer la libre circulation du pétrole saoudien et le soutien saoudien aux conceptions américaines au Moyen-Orient.

«Ce n’est pas ainsi que les amis se comportent envers les autres amis. Ils ont grossièrement mal calculé la réponse des États-Unis à cela. « 

Même le président américain Donald Trump, qui a largement défendu la relation jusqu’à récemment, se demande ouvertement si les États-Unis ont besoin de protéger le pétrole saoudien. La majeure partie est maintenant vendue à la Chine et à d’autres acheteurs asiatiques, plutôt qu’à l’Europe et aux États-Unis comme par le passé. La révolution énergétique américaine au cours de la dernière décennie a considérablement réduit la dépendance des États-Unis vis-à-vis de l’Arabie saoudite et du Moyen-Orient pour l’approvisionnement en pétrole, ce qui a conduit de nombreux observateurs de la politique étrangère à se demander pourquoi le financement américain doit être dépensé et les vies américaines doivent être perdues pour protéger un Moyen Monarchie théocratique orientale qui partage peu de valeurs américaines. Un mariage de fusil de chasse qui a survécu à l’embargo pétrolier, au 11 septembre et à la guerre en Irak est maintenant secoué par des changements géopolitiques sismiques et par le mécontentement croissant des législateurs américains, des médias et du grand public.

«J’ai juste du mal à expliquer à mes électeurs pourquoi nous dépensons de l’argent et risquons la vie pour défendre un pays qui a une histoire sommaire avec nous pour commencer, et qui a maintenant démontré ce type de comportement», a déclaré Cramer. «Ils sont simplement devenus très difficiles à défendre.»

Les choses pourraient bientôt empirer encore plus.

«La seule chose qui maintient la relation ensemble maintenant, c’est Trump – il a une affinité particulière pour l’Arabie saoudite», a déclaré Bruce Riedel, un expert de l’Arabie saoudite et vétéran de la CIA depuis 30 ans et directeur du projet de renseignement à la Brookings Institution. Cela pourrait changer avec les élections de cette année, si le candidat démocrate présumé Joe Biden l’emporte sur Trump. Biden, l’ancien vice-président, a qualifié l’Arabie saoudite de «paria» et a déclaré qu’il avait interrompu les ventes militaires.

Comment en est-il arrivé là? Les tensions d’aujourd’hui découlent, à bien des égards, des fondements originaux de la relation de couple impair: un accord pétrole contre sécurité qui a toujours cherché, mais jamais totalement réussi, à combler le fossé entre une démocratie libérale et une monarchie religieuse conservatrice.

Certains experts pensent que les relations américano-saoudiennes finiront par résister à la tempête, comme elles l’ont toujours fait, en raison de la nécessité d’un ancrage important, riche et anti-Iran pour les intérêts américains au Moyen-Orient.

«Il est vraiment difficile, voire impensable, de penser à un effondrement des relations ou à un divorce», a déclaré Bilal Saab, analyste au Middle East Institute et ancien conseiller sur les questions du Moyen-Orient pour le département américain de la Défense.

D’autres commencent à voir un point de rupture potentiel à l’horizon. «Je pense que c’est un moment très important et potentiellement existentiel dans la relation», a déclaré Riedel. «Il y a eu des hauts et des bas, et aucun pays étranger n’a infligé autant de souffrances économiques qu’en 1973, mais la relation a survécu et s’est rétablie parce qu’il y avait toujours ce marché de base.

«Mais nous n’avons plus besoin des Saoudiens – cela se produit dans un environnement géopolitique très différent des crises précédentes.»

La relation américano-saoudienne a commencé, à toutes fins utiles, avec un président, un roi et huit moutons parqués sur un croiseur américain sur le Grand lac Amer en Égypte alors que la Seconde Guerre mondiale touchait à sa fin. Le président américain Franklin D. Roosevelt, sur le chemin du retour de la conférence historique de Yalta et à quelques semaines de sa mort, a tenu une réunion fatidique en février 1945 avec le roi Abdulaziz ibn Abdul Rahman Al Saud, communément appelé Ibn Saud, le fondateur de l’Arabie moderne. Saoudite.

Pour Ibn Saud, la rencontre a été l’occasion de décrocher la place de son pays naissant en tant qu’allié clé avec le vainqueur incontesté de la Seconde Guerre mondiale, au moment même où la carte d’après-guerre était en cours d’élaboration. Il a ébloui Roosevelt avec une armée de courtisans et des repas somptueux à partir des moutons abattus, espérant que le président américain pourrait offrir à l’Arabie saoudite un soutien financier vital jusqu’à ce que son industrie pétrolière naissante soit opérationnelle. Et cela a fonctionné: l’Arabie saoudite était l’un des seuls pays au monde à continuer de recevoir une aide de prêt-bail des États-Unis après la fin de la guerre.

Pour Roosevelt , l’Arabie saoudite a offert aux États-Unis deux choses importantes: les plus grandes réserves de pétrole du monde et une situation géographique centrale entre l’Europe et l’Asie au moment où la guerre froide commençait. Au cours de la réunion, Roosevelt a noué un lien personnel avec le roi saoudien – fondement de 75 ans de liens entre les présidents américains et la famille royale saoudienne.

Quelques années après cette première réunion, les États-Unis sont passés de la négociation d’une aide à petite échelle à l’Arabie saoudite à la garantie de la sécurité d’un cheikdom du désert riche en pétrole pour maintenir les approvisionnements en pétrole et pour garder les Soviétiques hors du milieu. Est.

«Aucune menace pour votre Royaume ne pourrait se produire qui ne serait pas une question de préoccupation immédiate pour les États-Unis», a déclaré le président américain Harry S. Truman à Ibn Saud en 1950. Un an plus tard, les deux pays ont signé un accord de défense mutuelle; deux ans plus tard, une mission d’entraînement militaire américaine a été établie dans le royaume. En 1957, les États-Unis vendaient à l’Arabie saoudite d’énormes quantités d’armes pour lui permettre de renforcer ses forces terrestres.